Scoperta la galassia più antica e lontana

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Più che una galassia GN-108036 è una inarrestabile fabbrica di nuove stelle: ne sforna un centinaio ogni anno delle caratteristiche del nostro Sole. È un ritmo tale da far impallidire la nostra Via Lattea che, nonostante sia 5 volte più estesa e circa 100 più massiva, se la prende più comoda con una produzione annuale 30 volte inferiore.
La cosa sorprendente, però, è il fatto che questa galassia si trova a quasi 13 miliardi di anni luce di distanza, cioè si è formata appena 750 milioni di anni dopo la nascita dell’Universo, quando questo aveva raggiunto il 5% dell’età attuale e una dimensione sicuramente più piccola di quella odierna. Al momento, GN-108036, è la più antica galassia conosciuta; inoltre è estremamente brillante, la più brillante scoperta finora in quelle remote regioni.
Studiata dai telescopi spaziali Hubble e Spitzer, da un gruppo di astronomi guidati da Bahram Mobasher, dell’Università della California, GN-108036 potrebbe essere un caso particolare e raro. Osservandola agli infrarossi Hubble e Spitzer hanno misurato il ritmo con cui ci formano nuove stelle al suo interno: la sua alta produttività risulta inaspettata per due motivi. Da una parte GN-108036 è relativamente piccola: generalmente ci si aspetta che in galassie più grandi si formino più stelle. Dall’altra, osservare questo sistema stellare significa dare un’occhiata al nostro Universo così com’era approssimativamente 750 milioni di anni dopo il Big Bang, quando le galassie erano più piccole e, si riteneva, non ancora così produttive.
“L’intensa formazione stellare di GN-108036, implica che la galassia stava investendo sulla propria massa già all’epoca in cui l’Universo aveva raggiunto appena il 5% della sua età attuale” commenta Mobasher. “Questo la rende, con tutta probabilità, una antenata delle galassie massive ed evolute che osserviamo oggi”.

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